天文学者が超巨星ベテルギウスの「グレートディミング」を思いがけなく捉える

2020年初頭にCOVID-19のパンデミックが実際に始まるわずか数か月前、世界は700光年離れたベテルギウスとして知られる遠くの超巨星に固執していました。 巨大なかまどが突然暗くなり、通常の10倍暗くなった。 爆発の前兆だと言う人もいましたが、星の崩壊の噂は大げさに誇張されていました。 ほんの数ヶ月後に明るくなりました。

いくつかのチームは、この「グレートディミング」の原因を説明しようと試みました。1つのチームが星の何百もの画像を分析して、星屑が地球からの私たちの視界を覆い隠している可能性があることを明らかにしました。 2021年6月、彼らはベテルギウスがガスを放出した可能性が高いことを示しました。ガスはその後、冷却されて凝縮し、星を暗くしました。 別のグループは、星も少しだけ冷えていることを示唆しており、この変動も明るさの低下をもたらした可能性があります。 少なくとも、それはダストクラウドの形成に貢献しました。

謎は解けた? おそらく、しかし、グレートディミングからのもう1つの予期しない発見があります。

月曜日にネイチャー誌に掲載された新しい研究では、3人の天文学者が彼ら自身の驚くべき発見を詳しく述べています。彼らは日本の気象衛星ひまわり8号によって撮影された画像の背景に潜んでいるベテルギウスを見つけることができました。 偶然の発見は、グレートディミングの起源を明らかにする初期の研究のいくつかを確認するのに役立ち、私たちが探索していない宇宙の近所を探索するための新しい方法を示しています。

ひまわり8号は、その名のとおり、気象庁が運用するひまわり衛星の8番目のバージョンです。 赤道から22,236マイルの距離にある静止軌道で動作します。 これは国際宇宙ステーションより90倍以上離れています。

その位置から、衛星は10分ごとに地球全体の光学画像と赤外線画像を撮影します。これは主にアジアと西太平洋の天気予報に役立ちます。 たとえば、1月15日に発生したトンガ火山の噴火の画像を大量に撮影しました。しかし、2017年までさかのぼる画像を見ると、日本の研究者のトリオは、ベテルギウスとなる光のピン刺しを探しに行きました。鮮やかな青と緑の大理石の後ろのスペース。 彼らはそれを見つけました。

その光のピンチを研究して、研究者たちは前任者と同じ結論に達しました:ベテルギウスは、ほこりとその光の自然変動の両方のために薄暗くなりました。 それはそれほどエキサイティングなことではありませんが、私たち全員が正しい方向に進んでいることを確認するのに十分です。それこそが、科学のプロセスのすべてです。

興味深いのは、気象衛星がそもそもこのデータを提供できたという事実です。

それは天文学者にとって大きな問題になる可能性があります。 新しい宇宙望遠鏡の構築と打ち上げは、安価で簡単な作業ではなく、ロケットを自分で予約する必要があります。 しかし…同様の仕事をすることができるかもしれない地球を周回している衛星がすでにあります。

「ひまわりは自由宇宙望遠鏡みたい!」 オーストラリアのモナッシュ大学の天文学者であるサイモン・キャンベルは言った。

たとえば、ひまわり8号のような気象衛星は、地球と地球の周りの空間を絶えず画像化し、大量のデータをふるいにかけています。 天文学者は通常、望遠鏡の焦点を合わせる場所を制御できるようにプロジェクトのブロックを切り分けて、望遠鏡の時間を主張する必要があるため、これは重要です。

たとえば、ベテルギウスが不思議なことに薄暗くなったとき、地上で最も強力な望遠鏡のいくつかは、他の場所を探すためにすでに予約されていました。 1つはチリの超大型望遠鏡で、チームはその望遠鏡を観測に使用して、他のプロジェクトをノックバックする機会を与えました。 しかし、これらのケースは常にチェックされているわけではありません。

それで、キャンベルは、ここに宇宙を観察することについてのきちんとした話があると言いました。 軌道上にある地球の画像衛星を見て、それらを再利用して背景の星を研究することができます。 これのもう1つの利点は、24時間以上観測でき、地球の大気によって遮断されている赤外線などの追加の波長の光を見ることができる可能性があることです。

最終的に、次に星が私たちに超新星をもたらすと脅迫するとき、私たちはすでに見ているかもしれません。

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