NASAのパーサヴィアランスローバーが火星での生命の重要な探索を開始


忍耐力は4月に火星の古代の三角州のふもとに到着しました。クレジット:NASA / JPL-Caltech

火星のジェゼロクレーターに着陸してから15か月以上が経ち、NASAのパーサヴィアランスローバーはついに本格的に古代の生命の探索を開始しました。

5月28日、Perseveranceは、かつて火口の三角州であった場所の基部にある岩に、幅5センチの円形パッチを地面に打ち付けました。 このデルタは、何十億年も前に、長い間消えていった川が堆積物の層をジェゼロに堆積させたときに形成されました。これが、NASAがローバーをここに送った主な理由です。 地球上では、川の堆積物は通常、生命に満ちています。

挽きたてのスポットの画像は、科学者が化学物質やその他の生命の痕跡を含むことを望んでいる小さな堆積物の粒子を示しています。 ロンドンのインペリアルカレッジの惑星地質学者であるサンジーブグプタは、詩人のウィリアムブレイクの「「一粒の砂の中に世界を見る」ことが思い浮かびます」と書いています。 Twitter上で

NASAの火星探査車が撮影したサンプルサイトの拡大図。

ローバーは5月下旬に三角州の最初の岩に地面を掘り、検査のために円形のパッチをクリアしました。クレジット:NASA / JPL-Caltech / ASU

ローバーは、今後数か月かけてジェゼロデルタを探索し、ミッションの科学者は、岩石のサンプルを掘削して抽出する場所を決定します。 NASAと欧州宇宙機関(ESA)は、火星からの初めてのサンプル帰還で、これらのサンプルを取得し、研究のために2033年までに地球に戻すことを計画しています。

「ビュッフェに行く」

忍耐力は、デルタの端から数キロ離れた2021年2月に上陸しました。 初期の数か月間、火口の床を探索しました。火口の床は、予想外に火成岩でできており、溶融物が冷えると形成されるタイプです。 科学者は化学元素の放射性崩壊に基づいて火成岩の年代を知ることができるため、これは科学的な大当たりでした。 しかし、多くの研究者は、忍耐力がデルタに到達することを切望してきました。デルタの細粒の堆積物は、火星の生命の証拠を宿す可能性が最も高いです。

ローバーはついに4月にデルタの基地に到着しました。 それはすぐに泥岩と呼ばれる灰色の薄い層状の岩を発見しました。それは遅い川や湖によって堆積された堆積物から形成された可能性があります。 また、流れの速い川で形成された可能性のある粗い粒子の砂岩も見つかりました。 カリフォルニア州パサデナにあるジェット推進研究所(JPL)のパーサヴィアランスの副プロジェクト科学者であるケイティスタックモーガン氏は、5月17日のオンライン部分で、これらの種類の岩石は、生命が繁栄した可能性のあるさまざまな火星環境を研究するための優れたターゲットです。 2022年の宇宙生物学科学会議。

かつて湖を持っていたジェゼロクレーターのデルタの色が強調された画像。

何十億年も前にジェゼロクレーターで形成されたデルタ。古代の川(そのベッドは左側に示されています)が地層に流れ込み、堆積物(画像の中央)を堆積させました。 堆積物には有機物が含まれている傾向があるため、古代の生命の兆候を探すのに適した場所です。クレジット:NASA / JPL / JHUAPL /MSSS/ブラウン大学

その後、ミッションエンジニアは、パーセベランスをエンチャンテッドレイクという名前のこの地域から離れ、現在作業中のホークスビルギャップと呼ばれる別の地域に向けて運転しました。 磨耗したばかりのパッチは、デルタで最も低い岩層の1つにある砂岩で作られました。これは、ジェゼロの古代の川によって形成された最も古い岩の1つであり、古代の生命の兆候を探すのに最適な場所です。

デルタはクレーターの床から約40メートル上にあります。 ローバーのドライバーは、サンプルをどこでどのように採取するかを評価して、忍耐力をデルタの前に送り、次に再び下に送ることを計画しています。 「プレートをいっぱいにする前にビュッフェに行くようなものです」と、JPLのミッションのプロジェクトマネージャーであるジェニファー・トロスパーは言います。 途中で、岩の内部を確認するためにパッチをさらに研磨するなど、岩を偵察します。 途中で、最も興味をそそるもののサンプルをドリルして収集します。

貴重なコレクションのために宝石のセットを組み立てる子供のように、ミッションの科学者は、最も地質学的に多様なキャッシュを蓄積するために、ローバーがどの岩をサンプリングする必要があるかを検討しています。 Perseveranceは、サンプル用に43本のチューブを持ち、それぞれが鉛筆より少し太いです。 NASAとESAは、約30本の充填されたチューブを地球に戻すことを計画しています。

ミッションの科学者たちは、将来の宇宙船が回収するための最初のサンプルセットをどこに置くかをすでに検討しています。 ローバーが戻ってくると、エンチャンテッドレイクとホークスビルギャップの間の広い平坦な領域にあるデルタのベースにいくつかのチューブを配置する可能性があります。 ミッションのプロジェクト科学者であり、パサデナのカリフォルニア工科大学の地球化学者であるケネスファーリーは、ローバーがそこに着くと、「最初のキャッシュを置く可能性が非常に高い」と述べています。 「それが現実になるときです。」

ミッションプランナーはすぐにサンプルを置くことを期待していませんでしたが、場所は素晴らしいです—平らで、将来のサンプルリターン宇宙船の邪魔になる可能性のある岩がほとんどありません。 「火星に着陸するのにちょうどいい場所です」とTrosperは言います。

NASAは、9月に惑星科学者のためのコミュニティ会議を開催し、これまでに収集したコレクションが「科学的に価値がある」かどうかを評価する予定です。 チューブを返却するのに時間とお金がかかるため、これは重要な質問です。 NASAは、「このサイトが利用できると信じる最高の価値のキャッシュを集めた」というミッションチームの見解を、より広いコミュニティに評価してもらいたいとファーリー氏は言います。

生産的な使命

NASAとESAは、2人の着陸船を火星に送る50億米ドルの計画に取り組んでいます。サンプルを拾うローバーと、火星の軌道に送るロケットと、それらをつかむ宇宙船を運んでいます。軌道のそしてそれらを地球に飛ばします。 最初の打ち上げは2026年に行われる予定でしたが、そのタイムラインはロシアのウクライナ侵攻によって変更されました。 ESAは戦争をめぐってロシアの宇宙機関とのすべての協力を停止した。 緊張は計画されていたロシアとヨーロッパの火星探査車を狂わせました—そして今NASAとESAは彼らの火星着陸計画を書き直しています。 彼らにはある程度の時間があります。Perseveranceのサンプリングチューブは、火星の条件下で数十年続くように設計されています。

岩石のサンプルを採取することに加えて、Perseveranceは、塵旋風が大量の塵を空中に持ち上げる方法など、Jezeroで他の発見をしました。1 火星の二酸化炭素が豊富な大気中で音速がどのように変動するか2。 ローバーはこれまでに11キロメートル以上を走行し、3月と4月の火星の30日間で5キロメートルをカバーしたとき、地球外の距離の記録を打ち立てました。

パーサヴィアランスのサイドキックである小さなヘリコプターのインジェニュイティは、ローバーの業績の一部に貢献してきましたが、火星での時間は終わりに近づいている可能性があります。 当初はわずか5便を飛行するように設計されていましたが、28を完了することで期待に応えました。空の見晴らしの良い場所から、忍耐力の最適なルートを偵察するのに役立ち、将来のミッションが着陸する可能性のあるデルタの基地の平坦なエリアを調査しました。

NASAのIngenuityMarsHelicopterが25回目の飛行中に取得したアニメーションシーケンス。

ローバーの相棒ヘリコプターであるインジェニュイティは、4月8日の25回目の飛行中にこの映像を撮影しました。 これは、これまでで最長かつ最速のフライトでした(ただし、このGIFは、見やすくするために5倍高速化されています)。クレジット:NASA / JPL-Caltech

しかし、5月初旬、大気中のほこりが太陽光を遮ったため、インジェニュイティはローバーとの通信を失いました。この太陽光は、ヘリコプターがソーラーパネルとバッテリーを充電する必要があります。 火星の冬が降りるにつれ、創意工夫は今やほこりっぽい空とより低い気温に直面しており、最終的には飛行に問題が生じる可能性があります。

「何が起こっても、創意工夫は成功しています。」とファーリーは言います。

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